El dinosaurio gigante más viejo era sanjuanino

Hallan en Caucete un fósil que adelanta 30 millones de años el gigantismo.

San juan. Ingentia prima fue un dinosaurio que vivió en la Argentina durante el Triásico Superior, hace más de 200 millones de años. Su esqueleto, hallado recientemente por paleontólogos de la Universidad Nacional de San Juan, revela que algunas especies alcanzaron el gigantismo 30 millones de años antes de lo que se creyó hasta ahora. “Lo hicieron con un sistema de crecimiento explosivo desconocido”, explica Ricardo Martínez, investigador del estudio, publicado en la revista Nature.

Los prosaurópodos eran pequeños dinosaurios bípedos que pesaban menos de siete toneladas. Este grupo evolucionó hacia los saurópodos, gigantes que desarrollaron el cuadrupedismo para sostener su peso, diez veces mayor que el de sus antecesores. Ingentia prima fue uno de los primeros ejemplares de este grupo. Aunque, con sus diez toneladas, no se clasifica como uno de los animales más grandes de la Tierra, su tipo de crecimiento y sistema respiratorio revelan que hubo un camino evolutivo hacia el gigantismo distinto del que se conocía. Hasta el momento se creía que el gigantismo apareció en el período jurásico. “Jamás hubiésemos esperado encontrar en estas rocas un animal tan grande”, reconoce Cecilia Apaldetti, paleontóloga e investigadora principal del estudio.

Los dinosaurios seguían un patrón de crecimiento cíclico. Crecían principalmente en primavera y en verano, “cuando las temperaturas son más altas, abunda la comida y hay más horas de luz que permiten estar más tiempo activo”, razona Apaldetti.

Estos ciclos son visibles gracias a la microestructura de los huesos, que muestran los periodos de crecimiento de forma similar a los anillos del tronco de los árboles. Por lo general, “los bípedos pequeños fueron experimentando cambios anatómicos que les permitieron después adquirir una masa corporal mayor”, señala la investigadora. A medida que crecieron, perdieron las falanges de los brazos delanteros “hasta que dejaron de ser funcionales para todo aquello que no fuera caminar”, continúa Apaldetti.

Lo más llamativo de Ingentia, según los investigadores, es que durante estos períodos crecía entre dos y tres veces más rápido que cualquier saurópodo gigante conocido. “Esto significa que usaba una estrategia de crecimiento novedosa, cíclica y extremadamente acelerada que no se ha vuelto a ver. Probablemente, le permitió ser gigante en un período de la historia en el que no había dinosaurios tan grandes”, dice Apaldetti. Para ventilar un cuerpo tan extenso y pesado, el ejemplar contaba con un “novedoso sistema respiratorio similar al de las aves”, añade Martínez, y este mismo “le permitió crecer de tal manera”. Su sistema de ventilación se extendía a través de profundas cavidades en las vértebras del cuello. “Vemos que esta nueva especie tiene un sistema de respiración muy avanzado para esa época que indica que sus bolsas de aire interiores permitían al animal respirar cómodamente”, explica Apaldetti. Sin ellas, “morirían hervidos por dentro”, bromea la experta. El esqueleto “abre nuevos rumbos de investigación para estudiar la histología de otros dinosaurios”, asegura Martínez, y permitirá “ir completando con nuevos hallazgos las piezas que faltan en el gran puzle que es la evolución entendida por fósiles”.

El descubrimiento corrobora que “los paradigmas son tales hasta que surge uno nuevo”, puesto que hasta el momento se creía que eran necesarias una serie de adaptaciones para poder ser gigante.

10 toneladas se estima que pesaba este dinosaurio, que medía entre 8 y 10 metros.

Esto nos permitirá saber más sobre una de las cinco grandes extinciones masivas de la historia”. Ricardo Martínez. Paleontólogo

No se sabe cuál era su sexo

Ingentia prima tenía parientes no sólo en la Argentina y alrededores sino también en Sudáfrica y en áreas del hemisferio norte. ¿Por qué? Todos estos territorios formaban parte del supercontinente Pangea, que, antes de fracturarse y separarse, recogía la mayor parte de las tierras emergidas del planeta. Su nombre en femenino clasifica el ejemplar como hembra, aunque en realidad no se conoce cuál fue su sexo.

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