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Hito: logran convertir los pensamientos en palabras

Un implante cerebral logró la capacidad comunicativa.

La tecnología al servicio de la medicina continúa creciendo a pasos agigantados y alcanzó un nuevo hito: mediante un implante cerebral, logró que un hombre con parálisis en el cuerpo y en el habla pueda convertir sus pensamientos en palabras.

El increíble tratamiento fue desarrollado por los especialistas de la Universidad de California en San Francisco, de Estados Unidos, y fue implementado en un hombre de 30 años, que tiene paralizados sus músculos y no puede hablar desde que tuvo un derrame cerebral hace 15 años. Para devolverle la capacidad comunicativa, se le implantó un dispositivo experimental que decodifica señales en el cerebro.

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Actualmente, las personas con parálisis suelen depender de aparatos que utilizan los movimientos de los ojos o la cabeza para deletrear las palabras una letra a la vez; o usan un dispositivo que les permite controlar el cursor de una computadora con pensamientos. El equipo liderado por el neurocirujano Edward Chang quería encontrar una mejor solución y primero, creó un sistema diseñado para reconocer las señales cerebrales asociadas con la intención de pronunciar palabras específicas. Luego, implantó sensores en la superficie del cerebro del paciente e hizo un estudio por computadora de los patrones de actividad eléctrica producidos cuando este intentó pronunciar 50 palabras diferentes. En el transcurso de 48 sesiones, registraron 22 horas de actividad cortical mientras el participante intentaba decir palabras individuales del conjunto de vocabulario. El proceso tomó meses.

Una vez que el afectado pudo generar palabras de manera confiable en una pantalla de computadora, los investigadores lo instaron a que formara oraciones. Para ayudar a mejorar la precisión, agregaron un programa que analizaba el contexto de cada palabra a medida que se agregaba, similar al software de mensajes de texto de la mayoría de los teléfonos inteligentes. “Entonces, por ejemplo, si una palabra no se decodifica correctamente, esta función de autocorrección puede corregirla”, señaló Chang.

Después de meses de ajustes en el procedimiento, el hombre pudo generar una palabra de manera confiable cada cuatro segundos, o aproximadamente 15 palabras por minuto. “El habla normal es del orden de 120 a 150 palabras por minuto, por lo que hay mucho espacio para mejorar. Esto es solo la punta del iceberg”, agregó el neurocirujano.

En una persona con anartria y cuadriparesia espástica causada por un derrame cerebral, las palabras y oraciones se decodificaron directamente de la actividad cortical durante el intento de hablar con el uso de modelos de aprendizaje profundo y un modelo de lenguaje natural. También, podría ayudar a las personas con esclerosis lateral amiotrófica, o ELA”, resaltó Krishna Shenoy, que participó de la proeza.

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