La historia del #: fue símbolo romano antes de ser hashtag

El numeral, presente en #NiUnaMenos o #MeToo, tiene una larga vida. Conocela.

Almohadilla, numeral, cuadrillo, grilla, vieja, tresenlínea, tatetí e incluso gato. Estos son tan sólo algunos de los nombres en español con los que se conoce el símbolo # (hashtag, en inglés) que se utiliza en las redes sociales para englobar las conversaciones que giran en torno a un mismo tema, aunque actualmente su uso trascendió esa función: ahora es parte de los movimientos sociales o de protestas, como por ejemplo las campañas globales #MeToo o #NiUnaMenos. Pero si bien se hizo famoso en internet cuando fue utilizado por primera vez en Twitter hace 11 años, su origen hay que buscarlo muchísimos años atrás y con otra función, obviamente.

Las primera vez de este símbolo se encuentra en la Antigua Roma, donde se utilizaba una unidad de medida llamada “libra pondo” (peso en libras), cuya abreviatura en latín se escribía “lb”. Para evitar que la letra “l” se confundiera con el número 1, y para mostrar que se trataba de una abreviatura, quienes la utilizaban solían añadirle una raya horizontal que cruzaba ambas letras. Con el tiempo, al escribirse a mano, esta abreviatura fue mutando hasta convertirse en el símbolo que conocemos ahora.

Pero muchos años después, en la década del 50 del siglo pasado, este símbolo cobraría otro tipo de notoriedad cuando Bell Labs (la compañía estadounidense de investigación científica a la que se le atribuye el desarrollo de la radioastronomía, el rayo láser y otros grandes avances tecnológicos) introdujo el teléfono de marcación por tono que utilizaba teclas o botones en vez del original disco giratorio. Y previendo que los teléfonos pudieran servir también para acceder a otros servicios y funciones, en 1968 le añadieron dos teclas especiales: una con un símbolo que llamaron “asterisco” y otra con el antiguo símbolo romano al que en el siglo XX denominaron “numeral”, esencialmente porque se empezó a emplear para indicar un número. Con el tiempo, el símbolo comenzó a utilizarse para distintas funciones que iban más allá del teclado del teléfono, como por ejemplo los códigos de los nuevos lenguajes informáticos. En el Reino Unido y otros países angloparlantes se utilizó también para indicar una cifra.

Sin embargo, no fue sino hasta que comenzó a utilizarse en Twitter, y asumió un nuevo rol dentro de las redes sociales, que se volvió tan popular como lo es en estos tiempos. Fue el 23 de agosto de 2007 cuando Chris Messina, ex directivo de Google y de Uber, y usuario como tantos de Twitter, propuso usar el símbolo numeral para aglutinar las conversaciones grupales dentro de la plataforma. Todo lo que fuese antecedido por el numeral (hashtag) sería una etiqueta universal que identificaría un tema. Según dijo Messina a la BBC en 2017, el problema de Twitter en un principio era que las conversaciones eran un lío. “Hacía falta una forma de organizar las conversaciones de manera efectiva, simple y fácil, y pensé que la almohadilla era una forma sencilla de hacerlo. Compartí esta idea en internet y pasé los siguientes años promoviéndola para que despegara”.

Hace algunos años circuló fuerte la versión de que Twitter planeaba deshacerse del # a fin de simplificar su plataforma para nuevos usuarios. Sin embargo, la resistencia popular pudo más y el viejo símbolo romano volvió a reinventarse siendo parte fundamental de campañas como #MeToo, que en 2017 tuvo más de 1,5 millones de tuits en 85 países. Un símbolo histórico que mantiene su vigor.

“lb” En la antigua Roma simbolizaba una unidad de medida. Con el tiempo mutó a #.

Fácil de usar y muy popular

Tanto el símbolo asterisco (*) como el numeral (#) fueron seleccionados por Bell Labs después de un estudio de mercado que los eligió por ser fáciles de utilizar para los usuarios.

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