Avance: anulan el principal gen asociado al alzhéimer

Es la primera vez que se estudia la APOE4 en células humanas.

Estados Unidos

Una investigación pionera muestra, por primera vez, cómo el factor de riesgo genético más conocido para el alzhéimer crea ciertas señales en las células del cerebro. Además, los científicos han logrado corregir el gen y borrar sus efectos nocivos.

El complejo papel del gen de la apolipoproteína (APOE) en el desarrollo del alzhéimer se ha estudiado ampliamente. Se sabe, por ejemplo, que tener una copia de la variante del gen APOE4 aumenta el riesgo de padecer la enfermedad de dos a tres veces, y tener dos copias de esta variante genética incrementa el riesgo 12 veces más.

En combinación con las grasas, la APOE crea lipoproteínas, que ayudan a transportar y regular los niveles de colesterol en el torrente sanguíneo. Sin embargo, la versión E4 del gen parece ser particularmente perjudicial para el cerebro, con varios estudios que han demostrado que esta variante genética aumenta el riesgo de acumulación tóxica de beta amiloide y tau.

Pero, ¿por qué sucede esto? ¿Qué hace que la variante E4 de este gen sea mucho más dañina que otras variantes? Los investigadores de los Institutos Gladstone en San Francisco, California, querían averiguarlo. Intentaron localizar y comprender la diferencia, aunque crucial, entre las variantes E3 y E4 que hace que el gen APOE4 sea tan devastador.

“Si el daño es causado por la pérdida de la función de una proteína, querrás aumentar los niveles de proteína para complementar esas funciones. Pero si la acumulación de una proteína conduce a una función tóxica, desearás reducir la producción de la proteína para bloquear su efecto perjudicial”, explica Yadong Huang, líder del trabajo, a la revista Nature Medicine.

Para averiguarlo, los investigadores modelaron la enfermedad en células humanas y examinaron el efecto de la APOE4 sobre las células del cerebro humano por primera vez.

“Muchos fármacos funcionan maravillosamente en ratones, pero hasta ahora todos han fallado en ensayos clínicos. Una preocupación en el campo ha sido cuán pobremente estos modelos de ratón imitan la enfermedad humana”, aclara Huang.

Aplicando tecnología de células madre a células de la piel de personas con alzhéimer que tenían dos copias del gen APOE4, los expertos crearon neuronas; también utilizando células de la piel de personas sin alzhéimer que tenían dos copias del gen APOE3. Los científicos descubrieron que en las células del cerebro humano, la proteína APOE4 tiene una “conformación patogénica”, lo que significa que tiene una forma anormal que impide que funcione correctamente, lo que lleva a una serie de problemas que causan enfermedades. También encontraron que la APOE4 aumentó la producción beta-amiloide en humanos pero no en roedores.

¿Cómo afecta?

Una enfermedad que va en aumento

El alzhéimer es una enfermedad cerebral que causa problemas en la memoria, la forma de pensar y el carácter o el comportamiento. Esta enfermedad no es una forma normal del envejecimiento. En realidad, es la forma más común de la demencia. Demencia es un término general para describir la pérdida de memoria y de otras habilidades intelectuales y es tan severa que interfiere con la vida cotidiana del individuo. El alzhéimer representa entre el 60% y el 80% de los casos de demencia. Hoy, en Estados Unidos, hay 5,4 millones de personas afectadas por esta enfermedad.

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