El telescopio más grande de la historia estará en Chile

Funcionará en Atacama y revolucionará el concepto del cosmos.

Estados unidos. En la edad de oro de los telescopios, el observatorio espacial James Webb acelerará nuestro conocimiento del cosmos: se lanzará en mayo de 2020, casi 365 días después de lo previsto. Pero tres años más tarde, debutará el Telescopio Gigante de Magallanes (TGM), tan poderoso que, pese a estar en el planeta y no en órbita, obtendrá imágenes con una resolución diez veces mayor que la del viejo Hubble, que tanto ha dado a la ciencia desde que empezó a volar sobre la Tierra, en 1990.

El TGM será el telescopio óptico más grande de la historia, gracias a su espejo compuesto por siete segmentos que unidos suman 24,5 metros de diámetro, y también captará ciertas longitudes de onda del infrarrojo. Sus ambiciones no desmerecen de su tamaño: cuando funcione al cien por cien -en el 2025-, ayudará a los científicos a analizar las atmósferas de los exoplanetas, algo clave en la búsqueda de vida extraterrestre; contemplará estrellas y galaxias en formación y el universo temprano; dará pistas sobre cómo surgen los planetas, y se espera que arroje luz sobre dos de los grandes enigmas de la astrofísica: saber qué son la energía oscura y la materia oscura, que componen el 95 % del cosmos.

Hará todo esto desde el Observatorio Las Campanas, situado en las montañas del desierto de Atacama, en Chile. Esta región desolada y hostil a la vida es un paraíso astronómico. La extrema sequedad de su aire, la inexistente contaminación lumínica y el clima -allí hay más de trescientas noches al año consideradas óptimas para la observación- la convierten en un perfecto mirador celeste. Por eso la ha elegido el consorcio de universidades e instituciones científicas de EE.UU., Corea del Sur, Australia y Brasil que financia el TGM, miembro estrella de la nueva generación de telescopios gigantes terrestres que revolucionará lo que sabemos del universo.

El Telescopio Gigante de Magallanes funcionará en el Observatorio Las Campanas, en Atacama.

El TGM en cifras

-Cada uno de los siete segmentos de su espejo tiene 8,4 metros de diámetro. Unidos, formarán un espejo de 24,5 metros de diámetro con una superficie de 368 m2.

-Los segmentos exteriores del espejo pesan 16,5 toneladas, y el central, 15. La fabricación de cada uno requiere 20 toneladas de cristal. Incluyendo los repuestos, se van a usar unas 160 toneladas de este material.

-Se alzará a 2515 metros sobre el nivel del mar. El edificio que lo contendrá alcanzará los 63 metros de altura, el equivalente a una construcción de 22 pisos.

-Mover el telescopio para enfocar otras regiones del cielo supone desplazar 1100 toneladas de peso.

-Entrará en funcionamiento en 2023 y estaría plenamente operativo en 2025. El costo del proyecto es de 1000 millones de dólares.

Chile será el centro del universo

Tres años antes del TGM, en Chile estará el Large Synoptic Survey Telescope (LSST) o Gran Telescopio para Rastreos, que será puesto en marcha en 2020 en la montaña de cerro Pachón, en los Andes chilenos. “Revoluciona la forma en que hacemos astronomía”, dijo Emmanuel Gangler, jefe del proyecto LSST en Francia. Se trata de “un proyecto que hace soñar”, agregó sobre el telescopio superpoderoso de 8,4 metros de diámetro, que realizará un rápido examen del universo en 3D, con el mapa más completo del cielo del hemisferio austral hecho hasta el momento.

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