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La Mañana asteroide

Misión de la NASA a un asteroide metálico

Lanzan sonda para hacer un estudio de Psique, un lugar lleno de misterios. Será la primera vez en un mundo hecho de metal.

La NASA se prepara para lanzar una misión al distante asteroide Psique, un mundo hecho de metal no estudiado previamente, que los científicos creen que podría ser el núcleo de un antiguo cuerpo celeste.

La humanidad ya ha visitado mundos hechos de rocas, hielo o gas, pero “esta será la primera vez que lo hará a un mundo que tiene una superficie metálica”, dijo en rueda de prensa Lindy Elkins-Tanton, responsable científica de la misión.

El viaje será largo: Psique se encuentra en la parte exterior del cinturón de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter. La sonda de la NASA recorrerá unos 3,5 millones de kilómetros para llegar hasta él, probablemente en el verano boreal de 2029.

Gracias a la luz reflejada desde su superficie, los científicos saben que Psique es muy denso y que está hecho de metal, además de algún otro material, tal vez rocas. “No sabemos realmente cómo es Psique”, explicó la investigadora.

Los científicos piensan que Psique, de más de 200 kilómetros de longitud, podría ser el núcleo de un antiguo cuerpo celeste cuya superficie fue arrancada por impactos de asteroides.

asteroide Psique

La Tierra, al igual que Marte, Venus o Mercurio, tiene un núcleo metálico. “Nunca veremos estos núcleos, hace demasiado calor y es demasiado profundo”, dijo Lindy Elkins-Tanton. La misión a Psique es, por tanto, “nuestra única manera de ver un núcleo”.

Psique se formó hace unos 4.500 millones de años, en el nacimiento de nuestro sistema solar. Es posible que haya experimentado erupciones volcánicas, de las que podrían quedar restos en forma de antiguas coladas de lava. Luego, cuando Psique se enfrió, su contracción pudo haber provocado la formación de enormes grietas.

Los científicos también están ansiosos por saber cómo se ven los cráteres en un cuerpo celeste metálico: el material impulsado por el impacto de los asteroides podría haber quedado congelado en el aire y formar una suerte de puntas. La sonda permanecerá en órbita alrededor de Psique durante algo más de dos años para estudiarla, alternando entre varias altitudes.

Utilizará tres instrumentos científicos: generadores de imágenes multiespectrales para fotografiarlo, espectrómetros para determinar su composición y magnetómetros para medir su campo magnético. Los resultados aportarán material para dirigir nuevas sondas.

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