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Elon Musk quiere energía limpia pero Tesla apuesta al bitcoin

Testa compró millones de dólares en bitcoin y desató una polémica sobre las desventajas ambientales que genera la minera de criptomonedas.

El CEO de Tesla, Elon Musk, es un ejemplo de tecnología con bajas emisiones de carbono. Sin embargo, el apoyo del fabricante de coches eléctricos al bitcoin esta semana podría impulsar el uso global de una moneda que se estima que causa más contaminación que un país pequeño cada año.

Tesla reveló el lunes que había comprado 1.500 millones de dólares en bitcoin y que pronto lo aceptaría como pago de los coches, lo que hizo que el precio de la criptodivisa se disparara.

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¿Cuál es el problema? El bitcoin es virtual, así que no está hecho de papel o plástico, ni siquiera de metal.

La moneda digital se crea cuando ordenadores de gran potencia compiten contra otras máquinas para resolver complejos rompecabezas matemáticos, un proceso que requiere mucha energía y que actualmente suele depender de los combustibles fósiles, en particular del carbón, el más sucio de todos.

Al ritmo actual, esta "minería" de bitcoins devora anualmente la misma cantidad de energía que Holanda en 2019, según los últimos datos disponibles de la Universidad de Cambridge y la Agencia Internacional de la Energía.

Se estima que la producción de bitcoin genera entre 22 y 22,9 millones de toneladas métricas de emisiones de dióxido de carbono al año, o entre los niveles producidos por Jordania y Sri Lanka, según un estudio de 2019 en la revista científica Joule.

La histórica inclusión de la criptomoneda en la cartera de inversiones de Tesla podría complicar la ética de cero emisiones de la compañía, según algunos inversores, en un momento en que las consideraciones ESG -medioambientales, sociales y de gobernanza- se han convertido en un factor importante para los inversores globales.

"Por supuesto, estamos muy preocupados por el nivel de emisiones de dióxido de carbono generadas por la minería de bitcoins", dijo Ben Dear, director general de Osmosis Investment Management, un inversor sostenible que gestiona unos 2.200 millones de dólares en activos y que tiene acciones de Tesla en varias carteras.

"Esperamos que cuando las empresas de bitcoin de Tesla terminen, se concentren en medir y revelar a su mercado su conjunto completo de factores ambientales, y si continúan comprando o de hecho comienzan a minar bitcoin, que incluyan los datos relevantes de consumo de energía en estas revelaciones.".

Sin embargo, no todo es ecología y pesimismo, y la apuesta de Tesla por el bitcoin se produce en medio de los crecientes intentos de la industria de las criptomonedas por mitigar el daño medioambiental de la minería. Este movimiento podría ser impulsado por el empresario multimillonario Musk, que esta semana ofreció por separado 100 millones de dólares por inventos que pudieran extraer el dióxido de carbono de la atmósfera o de los océanos.

La entrada de las grandes corporaciones en el mercado de las criptomonedas también podría impulsar los incentivos para producir "bitcoin verde" utilizando energía renovable, dicen algunos expertos en sostenibilidad. Añaden que las empresas también podrían comprar créditos de carbono para compensar.

Sin embargo, a corto plazo, la revelación por parte de Tesla de su inversión en bitcoin, realizada en una presentación de valores, podría servir indirectamente para agravar los costes medioambientales de la minería.

Según los inversores y los expertos del sector, es probable que otras empresas sigan su ejemplo y compren esta moneda. Una mayor demanda, y unos precios más altos, hacen que más mineros compitan por resolver los rompecabezas en el tiempo más rápido para ganar monedas, utilizando ordenadores cada vez más potentes que necesitan más energía.

"No es (el bitcoin) una inversión sostenible y es difícil que lo sea con el tipo de sistema sobre el que está construido", afirma Sanna Setterwall, consultora de la asesoría de sostenibilidad corporativa South Pole.

Sasja Beslik, jefa de desarrollo de negocios sostenibles del Banco J. Safra Sarasin de Zúrich, afirma que "los grandes actores todavía se abstendrán de invertir en bitcoin por estas razones: una, por su aspecto climático muy negativo, dado el modo en que se extrae, y dos, por las cuestiones éticas y de cumplimiento relacionadas con él".

Algunos actores del sector y académicos advierten que el dominio de los mineros chinos y la falta de motivación para cambiar los combustibles fósiles baratos por energías renovables más caras significa que hay pocas soluciones rápidas al problema de las emisiones.

Los mineros chinos representan alrededor del 70% de la producción de bitcoins, según datos del Centro de Finanzas Alternativas de la Universidad de Cambridge. Suelen utilizar energías renovables -sobre todo hidroeléctricas- durante los lluviosos meses de verano, pero combustibles fósiles -principalmente carbón- durante el resto del año.

"El objetivo de los mineros es obtener beneficios, por lo que no les importa el tipo de energía que utilicen, si es generada por la hidroeléctrica, la eólica, la solar o la quema de carbón", dijo Jack Liao, director general de la empresa minera china LightningAsic, y añadió que los incentivos gubernamentales para que los mineros favorezcan las energías renovables podrían ayudar.

Otros son menos optimistas en cuanto a la posibilidad de un cambio significativo en el horizonte.

"La producción de renovables es extremadamente volátil, no es ideal como forma consistente de energía", dijo Alex De Vries, fundador de la plataforma de investigación Digiconomist.

"El problema es que las mineras que durarán más tiempo serán las que utilicen combustibles fósiles baratos, simplemente porque es la fuente más barata y estable".

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