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Hallan el origen de la peor pandemia de la historia

Es la Peste Negra, que mató entre 80 y 200 millones de personas.

El siglo XIV (entre el 1300 y el 1400) estuvo marcado por la muerte para la raza humana. Hambruna, guerras, cambio climático y plagas se llevaron la vida de millones de personas en todo el planeta. En el año 1347 se registraron en Messina y Sicilia (Italia) los primeros casos europeos de Peste Negra, que se estima mató a entre 80 y 200 millones de personas en todo el planeta. Fue la pandemia más devastadora que sufrió la humanidad y, más de 600 años después, parece haber respuesta para la principal incógnita que durante todo este tiempo fue un enorme misterio: ¿Dónde se originó la enfermedad?

De acuerdo a una publicación de la revista científica Nature, se definió el lugar en que surgió la peste bubónica medieval a partir de dientes antiguos extraídos de tumbas. Hasta ahora se conocía que la Peste Negra había tenido sus primeros casos en Asia, pero nada más.

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Ahora se supo que la pesadilla que se extendió entre 1347 y 1353 y afectó a Asia, África y Europa, nació en Kirguistán, Asia central, en la década de 1330. La resolución llegó como resultado del análisis del ADN de los dientes de los esqueletos encontrados en cementerios ubicados cerca del lago Issyk-Kul.

"Nuestro estudio pone fin a una de las preguntas más grandes y fascinantes de la historia y determina cuándo y dónde comenzó el asesino de humanos más notorio e infame", dijo el doctor Philip Slavin, un historiador que ayudó a hacer el descubrimiento. Un equipo de científicos escoceses y alemanes notó un aumento significativo en los entierros cerca del lago Issyk Kul en la región de Tian Shan en Kirguistán entre 1338 y 1339.

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Los investigadores descubrieron que los cementerios habían sido excavados a finales de la década de 1880 y se habían llevado unos 30 esqueletos. El equipo, compuesto por científicos de la Universidad de Stirling, el Instituto Max Planck y la Universidad de Tubingen, pudo rastrear los esqueletos y tomar ADN de los dientes de siete personas. La secuenciación, que determina la estructura del ADN, reveló que tres personas portaban Yersinia pestis, una bacteria vinculada al inicio del brote de la Peste Negra antes de que llegara a Europa.

Como parte de la investigación, el doctor Slavin estudió los diarios de las excavaciones para hacer coincidir los esqueletos con sus lápidas y traducir las inscripciones, que estaban escritas en siríaco. La doctora Maria Spyrou, de la Universidad de Tubingen y primera autora del estudio, dijo: "A pesar del riesgo de contaminación ambiental y sin garantía de que la bacteria hubiera podido ser preservada, pudimos secuenciar el ADN tomado de siete individuos desenterrados de dos de estos cementerios. Lo más emocionante es que encontramos un ADN de la bacteria de la peste en tres individuos".

El profesor Johannes Krause, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, dijo: "Al igual que el COVID, la Peste Negra fue una enfermedad emergente y el comienzo de una gran pandemia que se prolongó durante unos 500 años. Es muy importante comprender realmente en qué circunstancias surgió".

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"Descubrimos que las cepas antiguas de Kirguistán están posicionadas exactamente en el nodo de este evento de diversificación masiva", dijo Maria Spyrou, investigadora sobre historia de enfermedades en la Universidad de Tubinga en Alemania y autora principal del informe. Y cerró: "En otras palabras, encontramos la cepa fuente de la Peste Negra e incluso sabemos su fecha exacta (1338)".

A pesar del paso del tiempo y el avance de la ciencia, la llamada Peste Negra no ha podido ser erradicada por el momento: aún hoy, miles de personas contraen esta enfermedad, en particular en Asia central. En las montañas del Tien Shan las marmotas constituyen el principal reservorio animal de dicha enfermedad. Sin embargo, gracias a los antibióticos y al desarrollo de la higiene, la pandemia es un fenómeno limitado.

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