Histórico: un parapléjico caminó gracias a electrodos

Pudo mover sus piernas a través de estimulación eléctrica peridural.

Estados unidos. Un hombre con las dos piernas paralizadas por un accidente, logró caminar gracias al implante de un electrodo, según reveló un artículo publicado en la revista Nature Medicine. El joven, quien había quedado parapléjico a raíz de un accidente en una moto de nieve que dañó su médula espinal en la mitad de la espalda, no podía moverse por sus medios ni tampoco sentir por debajo de la zona de su lesión. Pero en el marco de este estudio que comenzó en 2016 -el accidente fue en 2013-, los cirujanos de la Clínica Mayo de Rochester, en Minnesota, le instalaron un implante con un electrodo en el espacio peridural por debajo de la zona afectada de su columna vertebral. Este electrodo, unido a un estimulador implantado en la región abdominal, tenía una conexión inalámbrica con un mando externo.

Es hombre, que hoy tiene 29 años, tuvo sesiones combinadas de estimulación eléctrica y ejercicios físicos durante 43 semanas. Incluso, al cabo de sólo dos semanas, bajo estimulación eléctrica podía levantarse y dar unos pasos sostenido por un arnés. Durante 113 sesiones de entrenamiento repartidas a lo largo del año, los científicos de la Clínica Mayo y de la Universidad de California, en Los Ángeles, ajustaron los ejercicios para ofrecer la mayor independencia al paciente. De este modo, el muchacho parapléjico pudo caminar sin arnés, apoyándose a un andador o aferrándose a unas barras sobre una cinta rodante.

El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.
El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.
El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.

A lo largo de este año, logró recorrer 102 metros, es decir, “el equivalente a la longitud de un campo de fútbol”, precisa el estudio que fue dirigido por los doctores Kristin Zhao y Kendall Lee. “Es la primera vez que se puede poner en práctica en un hombre con la parte inferior del cuerpo totalmente paralizada un proceso de desplazamiento en cinta rodante o con andador”, explicó la doctora Zhao. En anteriores experimentos, parapléjicos voluntarios habían sido capaces de mover las caderas, los tobillos o los dedos de los pies bajo estimulación eléctrica, pero no habían logrado andar. “El estudio muestra que después del implante y bajo estimulación eléctrica, el paciente pudo recuperar el control voluntario de las piernas”, agregó el doctor Lee. Y admitió que “el mecanismo preciso que hizo esto posible sigue siendo un misterio”.

Kristin Zhao concluyó que este experimento también evidenció que “el sistema nervioso central puede adaptarse tras una lesión grave, y que con intervenciones como la estimulación peridural se puede recuperar cierto control de las funciones motoras”. Sin embargo, subrayó que a pesar de los éxitos obtenidos durante el trabajo, el paciente continúa llevando a cabo su vida diaria en una silla de ruedas, dado que en cuanto se paraba la estimulación eléctrica, el hombre volvía a su estado de parálisis.

El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.
El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.
El paciente tiene 29 años. Sufrió un accidente en una moto de nieve en 2013 que le afectó la médula y lo paralizó de la cintura para abajo.

“Bajo estimulación, el paciente recuperó el control voluntario de las piernas”, dijo el Dr. Lee.

Seguir probando e investigando

Los resultados son positivos y alentadores aunque los científicos entienden que por ahora es imposible afirmar que con este tipo de tratamientos se recupera la funcionalidad de la parte del cuerpo afectada, considerando que cuando se detuvo la estimulación eléctrica no hubo efecto residual en el cuerpo. Sin embargo, en el horizonte de las nuevas tecnologías, el optimismo es grande porque “algunas funciones que se creían definitivamente perdidas podrían reactivarse”, explicó la doctora Zhao, quien apuntó que el objetivo es sumar más pacientes a esta investigación.

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