Los árboles también se van a dormir por la noche

Como todos los organismos vivos, se adaptan al ritmo del día.

Hungría.- Quizás pocos lo noten, pero los árboles varían su posición. Al igual que la mayoría de los organismos vivos, se adaptan a los diferentes momentos del día. Mientras las flores se abren por la mañana y algunas hojas se cierran por la noche, los árboles se encogen cuando comienza a desaparecer la luz.
Un equipo de investigadores de Austria, Finlandia y Hungría realizó un estudio del comportamiento de los árboles durante las diferentes etapas del día y la noche y comprobó que los árboles también duermen. Se observó que las hojas y las ramas caen poco a poco y alcanzan la posición más baja un par de horas antes del amanecer. Por la mañana, los árboles vuelven a su posición original en unas pocas horas. No está claro aún si son "despertados" por el sol o por su propio ritmo interno.
Si bien hace mucho tiempo el sueco Carlos Linneo y el naturalista Charles Darwin detectaron en sus investigaciones este tipo de comportamiento en los vegetales, sus observaciones se efectuaron en plantas pequeñas y cultivadas en macetas. Ahora, por primera vez se hace una seguimiento específico en los árboles.

"Nuestros resultados muestran que todo el árbol se inclina durante la noche, lo cual puede ser visto como un cambio de posición de las hojas y las ramas", dice Eetu Puttonen, representante del Instituto de Investigación Geoespacial Finlandés. "Los cambios no son demasiado grandes, sólo de hasta 10 centímetros en ejemplares con una altura de unos 5 metros. Pero eran sistemáticos y dentro de la precisión de nuestros instrumentos", agregó.

Para descartar efectos del clima y la ubicación, el experimento se realizó dos veces con dos árboles diferentes. El primer árbol fue examinado en Finlandia y el otro en Austria. Todas las mediciones se realizaron cerca del equinoccio solar, en las mismas condiciones de humedad ambiental y sin viento, para evitar que estos factores pudieran distorsionar el resultado.

Pero ¿a qué se debe este fenómeno? Las causas no están claras aún, aunque todo parece indicar que al hacerse de noche cesa la función clorofílica de la planta, lo que provocaría que esta entre en un estado de "reposo".

"El próximo paso será comparar los resultados con las mediciones de uso de agua durante el día y la noche", adelantó Eetu Puttonen, y añadió: "Esto nos dará una mejor comprensión del uso diario de agua de los árboles y su influencia en el clima local o regional".

El láser como método de medición

El equipo de expertos utilizó la técnica del escaneo láser que, a diferencia de la fotografía convencional, no altera el sueño de las plantas . Con el láser, la perturbación es mínima. Los escáneres utilizan luz infrarroja que se refleja en las hojas. Así, un árbol de tamaño completo se puede cartografiar de forma automática en cuestión de minutos con una resolución inferior al centímetro.

"Creemos que las nubes de puntos de escaneo nos permitirán comprender más profundamente el patrón de sueño de las plantas y ampliar el alcance de nuestras mediciones desde plantas individuales a áreas más grandes, como huertos o bosques", manifestó Norbert Pfeifer, de la Universidad Técnica de Viena.

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