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Un roedor chileno ayudaría a comprender el Alzheimer

Se llama degú y presenta de modo natural todos los síntomas de esa enfermedad. Con esta información, buscan probar nuevos tratamientos.

Científicos argentinos y chilenos describieron por primera vez la actividad neuronal de una parte del cerebro del degú, un roedor endémico del país vecino que presenta de modo natural todos los síntomas del alzhéimer, lo que podría ser clave para comprender los mecanismos de esta enfermedad neurodegenerativa y probar nuevos tratamientos.

"Hace unos 20 años Nibaldo Inestrosa, un investigador chileno, describió el paralelo que hay entre humanos y degús en lo que respecta a la enfermedad de Alzheimer. Lo que nosotros hicimos ahora fue describir por primera vez la actividad neuronal de una parte del cerebro en estos roedores sanos", explicó Emilio Kropff, líder del estudio.

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Kropff describió que "en el mundo hay buenos modelos animales del alzhéimer familiar (que afecta al 1-2% de las personas) pero no del esporádico, que es el que afecta al 98-99%; la propuesta de Inestrosa fue que el degú podía ocupar ese lugar". Y agregó: "Al no haber modelos ‘naturales’ de la enfermedad, se sabe poco acerca de cómo las redes neuronales del cerebro empiezan a fallar. Los degús podrían dar mucha información sobre el desarrollo temprano de la enfermedad".

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Durante años se observó que el degú (Octodon degus) presenta de modo natural o espontáneo todos los síntomas de la enfermedad de Alzheimer como placas beta-amiloides, ovillos neurofibrilares, deterioro cognitivo, además de comorbilidades como diabetes y ateroesclerosis y, al igual que en humanos, afecta a una fracción de su población envejecida.

Hace un tiempo, el equipo de Kropff fue convocado por Patricia Cogram, de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile, para estudiar la actividad neuronal de estos roedores. "Describimos la actividad neuronal del hipocampo en degús sanos. El hipocampo, que se ocupa de la memoria y la orientación espacial, es una de las primeras áreas del cerebro atacadas por la enfermedad de Alzheimer", explicó el argentino. Y continuó: "Lo que encontramos fue que los degús tenían similitudes con las propiedades estudiadas por décadas en roedores de laboratorio, lo cual permite ‘aprovechar’ el conocimiento acumulado".

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno neurológico progresivo que hace que el cerebro se encoja (atrofia) y que las neuronas cerebrales mueran. Es la causa más común de demencia, un deterioro continuo en el pensamiento, el comportamiento y las habilidades sociales que afecta la capacidad de una persona para vivir de forma independiente. Según el investigador Emilio Kropff, "a pesar del esfuerzo que ha puesto la humanidad y las instituciones científicas, al día de hoy existen buenas hipótesis pero no certezas acerca de los mecanismos que disparan la enfermedad". El objetivo siguiente de los investigadores es comparar animales enfermos y sanos.

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