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Nuevo dino neuquino devela el origen de los "cuello largo"

El herbívoro fue descubierto en la provincia, entre Picún Leufú y Piedra del Águila, y ya es material de revistas científicas.

El descubrimiento de un nuevo dinosaurio herbívoro en Neuquén permitió allanar el camino sobre el origen de los "gigantes de cuello largo" en la Patagonia, cómo era su hábitat y cómo vivían, de acuerdo a un estudio realizado por investigadores de la Fundación Azara, el CONICET, la Universidad Maimónides, el Museo "Ernesto Bachmann" de Villa El Chocón y el Museo Egidio Feruglio de Trelew.

En el año 2014, Jonatan Aroca, técnico del Museo Municipal "Ernesto Bachmann" encontró los primeros restos de un nuevo dinosaurio al pie de una barda rocosa sobre el valle medio del río Limay, entre Picún Leufú y Piedra del Águila, vastos afloramientos de la formación geológica conocida como Bajada Colorada exponen sus rocas color rojizo a quienes se dirigen a Bariloche por la ruta 237.

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Allí se reconoció la escápula como primer hueso evidente, la cual se extrajo. Lamentablemente por cuestiones de tiempo no pudo avanzarse con la excavación esa temporada y se continuó al año siguiente. Una vez extraídos los materiales y luego de ser preparados y limpiados técnicamente en el laboratorio del Museo choconense, pudo determinarse que se trataba de una nueva especie de saurópodo titanosaurio.

Los dinosaurios saurópodos fueron grandes herbívoros de cuello y cola larga que habitaron todos los continentes durante más de 145 millones años, en la era Mesozoica (desde finales del Triásico, hace 210 millones de años atrás, hasta fines del Cretácico, unos 65 millones de años atrás).

Nuevo dino neuquino devela el origen de los "cuello largo"

Particularmente, un grupo de saurópodos conocidos como los titanosaurios, está muy bien representado por numerosos hallazgos realizados en nuestro país desde fines del siglo XIX, e incluye a las especies de mayor tamaño que hayan pisado la Tierra. Como ejemplos de estos verdaderos gigantes podemos nombrar al Argentinosaurus hallado en Neuquén, al Patagotitan de la provincia de Chubut, o al Notocolossus proveniente de Mendoza.

Si bien conocemos bastante sobre la diversidad del grupo en cuanto a formas y tamaños, riqueza de especies (que año tras año se va incrementando con nuevos hallazgos) y distribución geográfica de acuerdo al lugar de los hallazgos y la ubicación de los continentes para su época, poco se saben de su origen. Es decir, donde y cuando los titanosaurios se separaron de otros grupos de saurópodos y pasaron a ser un linaje independiente, es un tema aún sin resolverse.

Hasta el momento, todo el registro fósil que hay sobre los titanosaurios proviene de rocas cretácicas de diversos lugares del mundo, y principalmente de lo que se conoce como el Cretácico Superior (entre los 100 y los 65 millones de años antes del presente). Sólo unos pocos titanosaurios son más antiguos y están registrados en la última parte del Cretácico inferior (hace unos 110 millones de años atrás aproximadamente).

En los últimos años, distintos estudios han postulado que el origen de este grupo particular de saurópodos habría sido en los comienzos del Cretácico (aproximadamente hace 140 millones de años) y en algún lugar de Sudamérica. Sin embargo, estas hipótesis no contaban con un sustento evidente en base a evidencia fósil sino que fueron resultados de estudios teóricos con modelos estadísticos.

-> Qué dicen los científicos

Los resultados del estudio de los restos indican que, efectivamente, se trata de una nueva especie, que fue nombrada como Ninjatitan zapatai. El nombre propuesto hace alusión a dos personas sumamente importantes en relación al trabajo que vienen desarrollando los autores. Una de ellas es el paleontólogo Sebastián “Ninja” Apesteguía, quien lideró las primeras exploraciones a Bajada Colorada y realizó diversas e importantes contribuciones a la paleontología de vertebrados cretácicos de nuestro país. La otra, el técnico Rogelio Zapata del Museo “Ernesto Bachmann” de Villa El Chocón, quien realiza los trabajos técnicos, desde la extracción en el campo hasta la limpieza y preparación de los fósiles, en la mencionada institución desde hace más de veinte años. El trabajo fue publicado en el último número de la prestigiosa revista científica de paleontología Ameghiniana; la revista científica mejor rankeada de nuestro país y segunda de paleontología en toda Latinoamérica. El título del trabajo en inglés es “The earliest known titanosaur sauropod dinosaur”.

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