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Buscan secuenciar toda la biodiversidad de la Tierra

Unos 5.000 científicos trabajan en el proyecto. Hasta el momento se secuenció el 0,5% de las dos millones de especies de plantas, animales y hongos.

Luego de superar con éxito la fase de prueba, más de 5.000 científicos de todo el mundo comenzarán el trabajo a gran escala del proyecto Earth BioGenome Project (EBP), el cual busca secuenciar el genoma de todas las formas de vida de la Tierra para obtener el atlas genético más completo de la biodiversidad del planeta.

El colosal plan es una red de redes, una iniciativa integrada a partir de proyectos científicos específicos, locales o nacionales que se fueron sumando a este esfuerzo global como si fuera un rompecabezas. Actualmente, el EBP está integrado por grandes proyectos como el Darwin Tree of Life (para secuenciar el genoma de las 66.000 especies de las islas británicas), el Proyecto 10.000 Genomas de Aves o el Proyecto California Innitiative, además de consorcios como el European Reference Genome Atlas (ERGA). En total, el esquema incluye a 5.000 científicos y personal técnico de 44 instituciones de 22 países de todos los continentes, salvo la Antártida.

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Hasta el momento, en la fase de prueba que comenzó en 2018, solamente se secuenció el 0,5% de los casi dos millones de especies de plantas, animales y hongos. En la investigación, los científicos y técnicos deben recoger las muestras, documentarlas y conservarlas en biobancos. Después, extraen ADN y lo secuencian siguiendo unos estándares determinados para que la información obtenida sea comparable y legible para todos y, por último, se clasifica digitalmente en bancos de datos accesibles para todo el mundo. Para este año, el EBP espera secuenciar el genoma de cerca de 3.000 familias taxonómicas para tener al menos un representante de cada familia y. a partir de ahí, ir ampliando hasta completar el atlas genómico de la biodiversidad del planeta en la próxima década.

Desde 1990 se redujo un 25% la cantidad de especies de abejas.
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Cuando esté completado, "el atlas dará a los científicos de todos los campos la información genética necesaria para entender la base molecular de las diferentes formas de vida y utilizarlo en beneficio de la humanidad", explicó Tomás Marqués-Bonet, investigador ICREA en el Instituto de Biología Evolutiva (IBE) y miembro del Vertebrate Genomes Project.

"La biodiversidad está en riesgo. Desde hace tiempo sabemos que estamos en la sexta extinción masiva por culpa de la acción humana y que las especies están desapareciendo a ritmo nunca visto desde que se tienen registros, por eso es importante el EBP, para conservar un legado genético para las futuras generaciones antes de que desaparezcan", enfatizó el experto.

El científico español Tomás Marqués-Bonet, miembro del Earth BioGenome Project, ejemplificó la importancia de conocer los ADN de la biodiversidad terrestre: "Si no hubiéramos secuenciado el COVID, no podríamos hacer PCRs ni conoceríamos las variantes. Y si hubiéramos tenido secuenciadas todas las especies que sabemos que transmiten el virus, habríamos determinado antes cuál es la base genética y por qué unos lo transmiten y otros no, entre otras cuestiones".

Así, el experto indicó que el atlas genético tendrá un valor incalculable en todos los campos: el cáncer, las epidemias, la agricultura sostenible, la lucha contra el cambio climático y la farmacología.

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