La NASA prepara la desviación de un asteroide

"Será una hazaña solo vista en películas de ciencia ficción", dijeron.

La Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio estadounidense (NASA) está ultimando los detalles de una importante misión que permitirá realizar una prueba certera sobre la defensa planetaria ante el impacto de un asteroide. El cuerpo rocoso Didymos es el objetivo que intentarán destruir. “Será una hazaña que hasta ahora solo se vio en películas de ciencia ficción”, comentaron desde la NASA.

Las observaciones actuales de los telescopios ayudarán a los investigadores a comprender mejor la magnitud del impacto producido cuando la nave espacial de la Prueba de Redirección de Asteroides Doble (DART, por su sigla en inglés) se estrelle contra el pequeño Didymos B, en septiembre de 2022, tras ser lanzado en julio de 2021. El asteroide no representa una amenaza para la Tierra, por lo que es un ensayo ideal, ya que medir el cambio en la forma en que el asteroide más pequeño orbita sobre el asteroide más grande en un sistema binario es mucho más fácil que observar el cambio de la órbita de un solo asteroide alrededor del Sol.

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El antecedente más cercano sobre una campaña de observación tuvo lugar en el cerro Paranal, en el norte de Chile, donde los científicos vieron a Didymos utilizando el VLT (Very Large Telescope), que está a cargo del Observatorio Europeo del Sur. El VLT comprende cuatro telescopios; dos de ellos fueron utilizados en las observaciones recientes. “El sistema Didymos es demasiado pequeño y demasiado lejano para ser visto como algo más que un punto de luz, pero podemos obtener los datos que necesitamos al medir el brillo de ese punto de luz, que cambia a medida que Didymos B orbita a Didymos A”, explicó Andy Rivkin, del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins (APL, por su sigla en inglés), colíder del equipo de investigación de DART.

Estos cambios de brillo indican cuando la luna más pequeña, Didymos B, pasa por delante o se oculta detrás de Didymos A desde nuestro punto de vista. Estas observaciones ayudarán a los científicos a determinar la ubicación de Didymos B sobre Didymos A e informar el momento exacto del impacto de DART para maximizar la desviación. Los investigadores observarán al cuerpo rocoso nuevamente desde fines de 2020 hasta la primavera de 2021, y las vistas finales en tierra ocurrirán a medida que la nave espacial se desplace hacia el asteroide, así como después de que ocurra el impacto.

El sistema Didymos es demasiado chico y lejano como para ser visto como algo más que un punto de luz”, Andy Rivkin investigador de DART

“Aunque estamos realizando observaciones terrestres, no sabemos mucho acerca de Didymos B en términos de composición y estructura”, se sinceró Angela Stickle, líder del Grupo de trabajo de simulación de impacto de DART. “Necesitamos anticipar una amplia gama de posibilidades y predecir sus resultados, de modo que después de que DART se estrelle contra Didymos B, sabremos qué nos dicen nuestras mediciones”, agregó.

La estructura es esencial para la ecuación; en Didymos, los investigadores no están seguros de si DART impactará un asteroide compuesto de roca sólida, escombros sueltos o algo “más suave”, más parecido a la arena. Si sucede esto último, la superficie absorbería con más fuerza a DART y no podría ser empujada tan drásticamente como si DART golpea una superficie más dura. El modelado y simulación extensiva, parte de una gran campaña internacional que comenzó en 2014, se está realizando para ayudar a los investigadores a predecir qué pasará con el objetivo de DART después del impacto, considerando diversos factores.

El 2 de julio habrá un eclipse solar

El 2 de julio de este año se podrá apreciar en nuestro país un eclipse solar, el fenómeno en el que el Sol es tapado completamente por la Luna. Este espectacular hecho se verá en una franja del país que va desde Lobos, en el sur de la provincia de Buenos Aires, hasta San Juan. El último eclipse de sol visible desde Argentina había ocurrido en febrero de 2016 y el próximo será, según los estudios, el 14 de diciembre de 2020.

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