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El misterioso robot abandonado en Marte desde hace 26 años

¿Sabías que hay un vehículo abandonado en Marte, desde hace 26 años? A continuación, todos los detalles.

Hace más de 26 años, la NASA envió un cohete con destino a Marte. Por primera vez, un vehículo motorizado pisaría la superficie del planeta rojo, uno de los que más misterios y esperanzas suman en la mente del ser humano. Pero aunque hizo historia, su destino sería el olvido, en el mismo suelo que investigó.

Aunque la Unión Soviética ya había enviado rovers a la Luna con éxito como parte del programa Lunojod, en la década de 1970, los intentos de usarlos en los programas de Marte fallaron una y otra vez.

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El vehículo motorizado de la NASA recogió valiosa información de Marte.

El vehículo motorizado de la NASA recogió valiosa información de Marte.

Muchos años después, en 1997, Estados Unidos festejó su Día de la Independencia (4 de julio) llevando el primer vehículo robotizado a la superficie de Marte: el Sojourner de la misión Mars Pathfinder, la primera en aterrizar en el planeta con éxito desde el programa Viking en 1976.

La NASA cumplió su sueño de aterrizar en Marte

La misión había sido lanzada el 4 de diciembre de 1996 a bordo de un cohete Delta, un mes después del lanzamiento del Mars Global Surveyor y luego de 7 meses de viaje llegó a Ares Vallis en una región llamada Chryse Planitia (Planicies de Oro).

La misión de la NASA estaba compuesta por el lander o módulo de aterrizaje, llamado Carl Sagan Memorial Station, en homenaje al divulgador científico, siempre defensor de las ideas de enviar misiones a Marte que falleció a finales de 1996.

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En su interior el rover o vehículo de exploración, llamado Sojourner en honor de la activista por los derechos civiles Sojourner Truth: pesaba solo 10,6 kg y se convirtió en el primer róver en operar fuera del sistema Tierra-Luna.

Cómo se concretó el histórico aterrizaje en Marte

El vehículo estaba equipado con un conjunto de instrumentos científicos para analizar la atmósfera marciana, el clima, geología y la composición de las rocas y el suelo. Y cumplió su objetivo con creces: envió más de 16.500 imágenes y realizó 8,5 millones de mediciones de la presión atmosférica, temperatura y velocidad del viento.

Para su aterrizaje en Marte se utilizó un complejo procedimiento para que la misión alcanzara la superficie sin sufrir ningún daño. Se usó un escudo de protección térmica y un enorme paracaídas como freno, además de un radar de altímetro para que el aterrizador pudiera determinar su altitud.

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Un modelo a escala del Sojourner que pisó la superficie de Marte en 1997.

Un modelo a escala del Sojourner que pisó la superficie de Marte en 1997.

En el último tramo se activaron retro cohetes para detener al aterrizador en el momento del descenso y 24 bolsas de aire se abrieron apenas ocho segundos antes del impacto para amortiguar la caída una vez que el aterrizador se desprendiera de su paracaídas.

Misión cumplida, y olvidada en la superficie de Marte

El aterrizador llegó a su destino de noche, y fue por eso que tuvo que esperar hasta que saliera el Sol para poder enviar las primeras señales a la Tierra. Aunque la misión se planificó para durar entre una semana y un mes, el rover funcionó con éxito durante casi tres meses.

La última señal se recibió en la mañana del 7 de octubre de 1997, con una transmisión de datos final recibida de la Pathfinder. Los administradores de la misión intentaron, durante largos cinco meses, restablecer las comunicaciones completas, pero la misión se dio por finalizada el 10 de marzo de 1998.

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La batería, diseñada para funcionar durante un mes, pudo haber fallado después de las repetidas cargas y descargas. Las temperaturas más frías de lo normal pudieron haber causado la ruptura de partes vitales, lo que desembocó en la pérdida de las comunicaciones.

Las novedades de Marte hicieron colapsar internet

Los resultados de las investigaciones llevadas a cabo por los instrumentos científicos del módulo de aterrizaje y del rover sugirieron que Marte en algún momento fue cálido y húmedo, algo que fue luego corroborado por nuevas misiones.

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Además, el trabajo del Sojourner cambió la forma en la que las personas a las que les llama la atención la investigación espacial reciben las novedades de las misiones de la NASA. El equipo se encargaba de escanear y subir al servidor web de la misión las fotos según estaban disponibles.

Eso generó una gran expectativa y que, en el primer día la web de la misión, se cargaran más de 30 millones de páginas. Para el primer fin de semana (Sojourner aterrizó un martes) se habían convertido ya en 80 millones al día. Por la enorme demanda de imágenes de la misión, hubo problemas en internet en algunos países.

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