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El árbol mapuche que es utilizado para combatir el COVID-19

El quillay, de propiedades medicinales, es clavepara la elaboración de una vacuna experimental.

El quillay, un árbol que el pueblo mapuche usa ampliamente desde tiempos ancestrales como limpiador y medicina, resultó ser un elemento fundamental para la fabricación de una de las vacunas experimentales iniciadas en el Reino Unido: la elaborada por la compañía biotecnológica estadounidense Novavax, cuya investigación está en la fase final de ensayo clínico.

La Quillaja saponaria, llamado küllay en araucano, es un árbol endémico de la zona central de Chile y que también puede presentarse en ciertos puntos de Argentina. Hermoso, siempre verde, de hasta 15 metros de altura y con un tronco que puede sobrepasar el metro de diámetro, este árbol perennifolio es utilizado desde antaño para curar enfermedades respiratorias, estomacales, de la piel o reumatismos. "Las flores son aromáticas, de un color agradable, y se las prepara bajo forma de baños para los reumatismos crónicos, como infusión en vino o en tintura alcohólica sirve para frotar las extremidades enfermas", describió la bióloga Adriana Hoffman, en el libro Plantas medicinales de uso común en Chile

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Sus propiedades medicinales derivan de las saponinas, que se encuentran tanto en la corteza gris oscura del quillay como en el resto de la madera del árbol, y tiene numerosas aplicaciones para la industria y los usos cosméticos. "Se usó en la vacuna contra la fiebre aftosa animal y en vacunas humanas, incluidas algunas pruebas para el sida y otras que se encuentran en fase clínica 3, como las que combaten algunas formas de herpes y la malaria", contó René Carmona, académico de la Facultad de Ciencias Forestales y de la Conservación de la Naturaleza de la Universidad de Chile.

La compañía Desert King, de Chile, precisó que la vacuna experimental de Novavax contra la COVID-19 genera una buena respuesta inmune cuando se prueba sin el adyuvante "pero si se disminuye un 25% el antígeno y se le agrega el adyuvante de quillay, la respuesta inmune se multiplica de forma exponencial". "La saponina sirve para escalar rapidísimamente a niveles industriales", agregaron.

La Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos amplió su investigación sobre una enfermedad surgida durante los estudios de la vacuna contra el COVID-19 del laboratorio AstraZeneca y analizará el desempeño de los ensayos y los científicos.

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