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Israel-Gaza: ¿Por qué la región aparece borrosa en Google Maps?

Gran parte de Israel y de los territorios palestinos aparecen en Google Earth como imágenes de satélite de baja resolución.

Es un problema que revelaron los investigadores que utilizan información de código abierto y de acceso público -incluidos los datos cartográficos- para localizar los ataques y documentar la destrucción.

De hecho, gran parte de Israel y de los territorios palestinos aparecen en Google Earth como imágenes de satélite de baja resolución, a pesar de que las empresas de satélites ofrecen imágenes de mayor calidad.

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Google Maps se ha convertido en un elemento vital para informar sobre los conflictos, pero también preocupa que la disponibilidad de imágenes detalladas pueda comprometer la seguridad.

En el último enfrentamiento, los investigadores tratan de corroborar la ubicación de los disparos de misiles y los edificios atacados en Gaza e Israel, utilizando los satélites.

"El hecho de que no consigamos imágenes de satélite de alta resolución de Israel y los territorios palestinos nos echa para atrás", dice Samir, un investigador de código abierto.

Sin embargo, en Google Earth, la plataforma de imágenes más utilizada, las imágenes más recientes de Gaza son de baja resolución y, por tanto, borrosas.

"La imagen más reciente de Google Earth es de 2016 y parece basura. Hice zoom en una zona rural aleatoria de Siria y tiene más de 20 imágenes tomadas desde entonces, en muy alta resolución", tuiteó Aric Toler, periodista de Bellingcat.

Google dice que su objetivo es "mantener los lugares densamente poblados actualizados de forma regular", pero este no ha sido el caso de Gaza.

Hasta el año pasado, el gobierno de EE.UU. restringía la calidad de las imágenes por satélite que las empresas estadounidenses podían proporcionar con fines comerciales.

La Enmienda Kyl-Bingaman (KBA) se había introducido en 1997 para responder a las preocupaciones de seguridad de Israel.

Aunque la norma sólo se refería a Israel, también se aplicó la restricción a las imágenes de los territorios palestinos.

La KBA limitaba la calidad de la imagen de modo que un objeto del tamaño de un coche era apenas visible en una imagen muy borrosa, pero cualquier cosa más pequeña sería muy difícil de identificar.

"Nosotros [Israel] siempre preferimos que nos fotografíen con la menor resolución posible", dijo el año pasado Amnon Harari, jefe de programas espaciales del Ministerio de Defensa de Israel, según informa Reuters. "Siempre es preferible que nos vean borrosos, en lugar de precisos".

No es infrecuente que se difuminen lugares como las bases militares, pero la KBA ha sido el único caso en que una zona tan amplia ha sido objeto de tal restricción.

Sin embargo, una vez que los proveedores no estadounidenses, como la empresa francesa Airbus, pudieron suministrar estas imágenes a una mayor resolución, Estados Unidos se vio sometido a una presión cada vez mayor para poner fin a sus restricciones.

En julio de 2020, se abandonó la KBA, y ahora el gobierno estadounidense permite a las empresas americanas proporcionar imágenes de la región de mucha mayor calidad (de modo que se pueden distinguir fácilmente objetos del tamaño de una persona).

"La motivación inicial era científica", dice Michael Fradley, arqueólogo de la Universidad de Oxford y uno de los académicos que hicieron campaña con éxito para que se cambiara la enmienda.

"Necesitábamos acceder a una alta resolución sobre los Territorios Palestinos Ocupados comparable a la que utilizamos sobre otras partes de la región". Entonces, ¿por qué Gaza sigue siendo borrosa?

Apple dijo que estaba trabajando para actualizar sus mapas pronto a una mayor resolución.

Google dijo que sus imágenes provienen de una serie de proveedores y que considera "oportunidades para actualizar [sus] imágenes por satélite a medida que se dispone de imágenes de mayor resolución". Pero añadió que "no tiene planes de compartirlas en este momento".

"Teniendo en cuenta la importancia de los acontecimientos actuales, no veo ninguna razón para que las imágenes comerciales de esta zona sigan siendo deliberadamente degradadas", dijo Nick Waters, un investigador de código abierto de Bellingcat en Twitter.

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¿Quién toma realmente las imágenes?

Las plataformas cartográficas públicas, como Google Earth y Apple Maps, dependen de empresas propietarias de satélites para suministrar imágenes.

Maxar y Planet Labs, dos de las más grandes, están poniendo a disposición imágenes de alta resolución de Israel y Gaza.

Estas imágenes de mucha mayor calidad pueden revelar detalles de hasta medio metro o menos.

"Como resultado de los recientes cambios en la normativa estadounidense, las imágenes de Israel y Gaza se ofrecen con una resolución de 40 cm", dijo Maxar en un comunicado. Planet Labs confirmó que suministra imágenes con una resolución de 50 cm.

Sin embargo, los investigadores de código abierto dependen en gran medida del software cartográfico de uso gratuito y no suelen tener acceso directo a estas imágenes de alta resolución.

¿Qué más pueden revelar las imágenes de alta resolución?

Las imágenes por satélite se utilizan para muchos fines, como el seguimiento de la deforestación y los incendios forestales, así como la investigación de los abusos de los derechos humanos en todo el mundo.

Los investigadores de Human Rights Watch se asociaron con los proveedores de satélites Planet Labs en 2017 para mostrar la destrucción de las aldeas rohingya por parte del ejército en Myanmar.

Las imágenes les permitieron cartografiar el alcance de los daños sufridos por más de 200 pueblos de la zona, comparando imágenes de satélite de 40 cm de resolución de estas zonas antes y después.

Las pruebas parecían corroborar las afirmaciones de los rohingya, que habían huido de Myanmar a la vecina Bangladesh, de que sus hogares habían sido atacados por los militares.

Las imágenes por satélite también han sido vitales para seguir la pista a lo que está ocurriendo en la región china de Xinjiang, incluida la red de centros de "reeducación" establecidos allí para los uigures.

La información ha ayudado a mostrar dónde se han construido estas instalaciones, y las imágenes de alta resolución también han dado una idea de su tamaño y características particulares.

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